30 Novembre 2021
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Cosa fanno i radicali liberi al tuo corpo?

Molecola di ossigeno

Il corpo è sotto costante attacco dello stress ossidativo. L’ossigeno nel corpo si divide in singoli atomi con elettroni spaiati. Gli elettroni amano stare in coppia, quindi questi atomi, chiamati radicali liberi, scavano nel corpo per cercare altri elettroni in modo che possano diventare una coppia. Questo causa danni alle cellule, alle proteine e al DNA.

I radicali liberi sono associati alle malattie umane, tra cui il cancro, l’aterosclerosi, il morbo di Alzheimer, il morbo di Parkinson e molti altri. Possono anche avere un legame con l’invecchiamento, che è stato definito come un graduale accumulo di danni da radicali liberi, secondo Christopher Wanjek, il giornalista di Bad Medicine per Live Science.

Le sostanze che generano radicali liberi si trovano nel cibo che mangiamo, nelle medicine che prendiamo, nell’aria che respiriamo e nell’acqua che beviamo, secondo l’Huntington’s Outreach Project for Education della Stanford University. Queste sostanze includono cibi fritti, alcol, fumo di tabacco, pesticidi e inquinanti atmosferici.

I radicali liberi sono i sottoprodotti naturali dei processi chimici, come il metabolismo. Il Dr. Lauri Wright, un dietista registrato e un assistente professore di nutrizione presso la University of South Florida, ha detto: “Fondamentalmente, penso ai radicali liberi come prodotti di scarto di varie reazioni chimiche nella cellula che, quando si accumulano, danneggiano le cellule del corpo”.

Eppure, i radicali liberi sono essenziali per la vita, ha scritto Wanjek nel 2006. La capacità del corpo di trasformare l’aria e il cibo in energia chimica dipende da una reazione a catena di radicali liberi. I radicali liberi sono anche una parte cruciale del sistema immunitario, galleggiando nelle vene e attaccando gli invasori stranieri.

Il pericolo dei radicali liberi

Secondo la Rice University, una volta che i radicali liberi si sono formati, può verificarsi una reazione a catena. Il primo radicale libero prende un elettrone da una molecola, che destabilizza la molecola e la trasforma in un radicale libero. Quella molecola poi prende un elettrone da un’altra molecola, destabilizzandola e trasformandola in un radicale libero. Questo effetto domino può alla fine distruggere e danneggiare l’intera cellula.

La reazione a catena dei radicali liberi può portare alla rottura delle membrane cellulari, che può alterare ciò che entra ed esce dalla cellula, secondo la Harvard School of Public Health. La reazione a catena può cambiare la struttura di un lipide, rendendolo più probabile che rimanga intrappolato in un’arteria. Le molecole danneggiate possono mutare e far crescere i tumori. Oppure, il danno a cascata può cambiare il codice del DNA.

Lo stress ossidativo si verifica quando ci sono troppi radicali liberi e troppi danni cellulari. Lo stress ossidativo è associato al danneggiamento di proteine, lipidi e acidi nucleici, secondo un articolo della Pharmacognosy Review. Diversi studi nel corso degli ultimi decenni hanno suggerito che lo stress ossidativo gioca un ruolo nello sviluppo di molte condizioni, tra cui la degenerazione maculare, le malattie cardiovascolari, alcuni tumori, l’enfisema, l’alcolismo, il morbo di Alzheimer, il morbo di Parkinson, le ulcere e tutte le malattie infiammatorie, come l’artrite e il lupus.

I radicali liberi sono anche associati all’invecchiamento. “La teoria dei radicali liberi dell’invecchiamento afferma che invecchiamo a causa dei danni dei radicali liberi nel tempo”, ha detto Wright. I radicali liberi possono danneggiare il codice istruttivo del DNA, facendo sì che le nostre nuove cellule crescano in modo sbagliato, portando all’invecchiamento.

Sintomi dello stress ossidativo

Secondo un articolo del 2010 su Methods of Molecular Biology, non ci sono sintomi ufficialmente riconosciuti dello stress ossidativo. Secondo il sito web del medico naturopata Donielle Wilson, tuttavia, i sintomi includono stanchezza, mal di testa, sensibilità al rumore, perdita di memoria e nebbia cerebrale, dolori muscolari e articolari, rughe e capelli grigi, problemi di vista e diminuzione dell’immunità.

Test per i radicali liberi

Non è possibile misurare direttamente la quantità di radicali liberi nel corpo, secondo la Rice University. Secondo un articolo del 2000 dell’American Journal of Clinical Nutrition, ci sono metodi indiretti per misurare lo stress ossidativo, di solito coinvolgendo l’analisi dei sottoprodotti della perossidazione lipidica. L’articolo avverte che tutti i metodi “dovrebbero essere usati con cautela a causa della mancanza di accuratezza, validità o entrambi”.

L’articolo più recente in Methods of Molecular Biology afferma che i kit per testare lo stress ossidativo sono sempre più disponibili, anche se la loro accuratezza e validità sono ancora sotto esame.

Antiossidanti e radicali liberi

Gli antiossidanti tengono sotto controllo i radicali liberi. Gli antiossidanti sono molecole nelle cellule che impediscono ai radicali liberi di prendere elettroni e causare danni. Gli antiossidanti sono in grado di dare un elettrone a un radicale libero senza destabilizzarsi essi stessi, fermando così la reazione a catena dei radicali liberi. “Gli antiossidanti sono sostanze naturali il cui compito è quello di ripulire i radicali liberi. Proprio come le fibre ripuliscono i prodotti di scarto nell’intestino, gli antiossidanti ripuliscono i rifiuti dei radicali liberi nelle cellule”, ha detto Wright. Gli antiossidanti ben noti includono il beta-carotene e altri carotenoidi, luteina, resveratrolo, vitamina C, vitamina E, licopene e altri fitonutrienti.

Il nostro corpo produce da solo alcuni antiossidanti, ma in quantità insufficiente. Lo stress ossidativo si verifica quando c’è uno squilibrio di radicali liberi e antiossidanti (troppi radicali liberi e troppo pochi antiossidanti), secondo la Pharmacognosy Review.

Gli antiossidanti possono essere acquisiti attraverso la dieta. “Gli antiossidanti sono abbondanti nella frutta e nella verdura, specialmente nella frutta e nella verdura colorate”, ha detto Wright. “Alcuni esempi includono bacche, pomodori, broccoli, spinaci, noci e tè verde”.

Gli antiossidanti sono diventati noti negli anni ’90, quando gli scienziati hanno cominciato a rendersi conto dei possibili effetti dei radicali liberi sullo sviluppo del cancro, sull’aterosclerosi e su altre condizioni croniche. Nei decenni successivi, gli scienziati hanno condotto molti studi sugli effetti degli antiossidanti con risultati contrastanti. Wright ha dato alcuni esempi. “Uno studio di sei anni, l’Age-Related Eye Disease Study (AREDS), ha trovato che una combinazione di vitamina C, vitamina E, beta-carotene e zinco ha offerto una certa protezione contro lo sviluppo della degenerazione maculare legata all’età avanzata”, ha detto.

D’altra parte, Wright ha menzionato che uno studio sul beta-carotene tra gli uomini finlandesi che erano forti fumatori ha trovato un aumento del cancro ai polmoni tra quelli che prendevano integratori di beta-carotene.

Gli scienziati non capiscono completamente i risultati misti delle prove o il meccanismo esatto che rende gli antiossidanti efficaci o inefficaci contro i radicali liberi, ma secondo Wright, i risultati dello studio suggeriscono che è più efficace e potenzialmente più sicuro ottenere antiossidanti attraverso gli alimenti interi piuttosto che gli integratori.

Radicali liberi ed esercizio fisico

Secondo un articolo di Biochemical Society Transactions, un intenso esercizio aerobico può indurre stress ossidativo. Bruciare il carburante nell’esercizio cardio ad alta intensità provoca reazioni chimiche che fanno formare i radicali liberi ad un ritmo più veloce. Questa non è una scusa per saltare la palestra, tuttavia. Secondo un articolo dell’American Journal of Clinical Nutrition, un allenamento frequente sembra ridurre lo stress ossidativo inizialmente provocato dall’esercizio. Questo perché l’esercizio fisico regolare aumenta le difese antiossidanti.

Spinto dalla preoccupazione che l’esercizio intenso potrebbe causare stress ossidativo, sono stati condotti diversi studi per esaminare gli effetti della supplementazione antiossidante per gli atleti. L’articolo dell’American Journal of Clinical Nutrition dice che integrare l’esercizio ad alta intensità con integratori antiossidanti non ha prodotto effetti benefici, tuttavia. L’esercizio regolare da solo era sufficiente a costruire le difese antiossidanti contro lo stress ossidativo iniziale indotto dall’esercizio.

Quindi, chi non è in forma e chi fa un’attività fisica intensa spontanea può invocare lo stress ossidativo, mentre chi è costantemente attivo non dovrebbe preoccuparsi.

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